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L’unità femminile della guardia costiera filippina sfida la Cina

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I pescherecci stranieri erano in profondità nelle acque filippine vicino a un granello di barriera corallina noto come Sabina Shoal. Non portavano segni ufficiali, ma i loro scafi blu di acciaio rinforzato – usati per speronare altre navi – erano i segni rivelatori della milizia marittima cinese. Non erano venuti per pescare, ma per reclamare il mare.

Una nave pattuglia bianca si avvicinò. La voce di una donna si levò attraverso il crepitio di una radio: “Questa è la guardia costiera filippina. Sei all’interno della zona economica esclusiva delle Filippine. Siete pregati di fornire quanto segue: nome della nave, intenzione, ultimo e prossimo porto di scalo”.

Lo stallo si è concluso in silenzio quando tutte e sette le barche cinesi hanno tirato su l’ancora e hanno navigato verso altre acque. L’operatore radiofonico, Ensign Gretch Mary Acuario, è stato salutato come un eroe sui social media e lodato nei notiziari locali come “la donna che ha fatto andare via le navi cinesi”.

“Ha più palle del presidente filippino!” ha scritto un lettore che risponde a un’intervista con Acuario nel Daily Inquirer filippino.

L’incidente del 27 aprile, che è stato catturato in video, ha reso pubblico l’ultimo stratagemma delle Filippine: inviare un’unità tutta al femminile di operatori radio della guardia costiera per contrastare l’aggressione cinese nel conteso Mar Cinese Meridionale. Le azioni della Cina nella regione, compresa la violazione delle acque territoriali di altre nazioni e la costruzione di installazioni militari su isole artificiali, sono diventate una pericolosa polveriera per Pechino e Washington.

Soprannominati gli angeli del mare, il gruppo di 81 donne pattuglierà presto la cosiddetta zona economica esclusiva del paese, che si estende per 200 miglia nautiche al largo della costa filippina in un’area punteggiata di rocce e scogliere rivendicate dalla Cina. Le donne sono state reclutate con la convinzione che sarebbero state più adatte a respingere navi straniere sgradite e ad attenuare una potenziale crisi geopolitica perché le loro voci avrebbero ricordato agli equipaggi avversari le loro “mogli o madri”, hanno detto i funzionari.

Il presidente filippino Rodrigo Duterte parla al microfono

Da quando è entrato in carica cinque anni fa, il presidente filippino Rodrigo Duterte si era rifiutato di sfidare Pechino fino a poco tempo fa.

(Stampa associata)

Gli Angeli del Mare diventeranno la “voce di [a] ordine in mare pacifico e basato su regole, soprattutto nelle delicate frontiere marittime del nostro Paese”, ha affermato il viceammiraglio Leopoldo Laroya, capo della guardia costiera recentemente nominato.

Il programma è stato criticato come sessista e per aver rafforzato gli stereotipi di genere in un paese il cui presidente ha una storia di commenti misogini. Secondo l’organizzazione politica per la difesa delle donne Gabriela, “banalizza” la lunga disputa marittima con la Cina.

La guardia costiera difende la task force, citando l’incontro di Acuario a Sabina Shoal – così come un altro incidente due mesi dopo, quando ha allontanato pacificamente un paio di pescherecci vietnamiti dalle acque filippine – come prova del suo successo.

“Questo non è sessista”, ha detto il contrammiraglio Ronnie Gil Gavan, che ha avuto l’idea per l’unità nel 2018 dopo aver guidato operazioni antipirateria nel Mare di Celebes. “Questo è l’utilizzo ottimale della loro forza. Ci sono cose che solo le donne possono fare. La gestione delle crisi è una di queste”.

Anadale Dela Cruz, che è stata reclutata per l’unità degli Angeli, è d’accordo. La figlia di una poliziotta, Dela Cruz, ha dichiarato: “Le donne hanno più pazienza. Possiamo inviare un messaggio forte con un tono calmo”.

Se il genere fa la differenza quando si tratta di far rispettare la sovranità marittima è discutibile. Ma il programma Angels, che ha suscitato scetticismo tra studiosi di relazioni internazionali e studi di genere, mette in luce l’improvvisa volontà delle Filippine di resistere alle provocazioni cinesi dopo anni di inerzia.

I 1,4 milioni di miglia quadrate di acqua nel cuore del sud-est asiatico sono una delle regioni più contese del mondo, con rivendicazioni che si sovrappongono da sette paesi, tutti in competizione per un maggiore accesso a vaste risorse energetiche offshore e il controllo di un corso d’acqua responsabile di uno- terzo della spedizione globale annuale.

Nessun paese si è comportato in modo più aggressivo della Cina, rivendicando diritti storici praticamente su tutto il mare. Ha costruito dozzine di avamposti su barriere coralline contese e minuscoli banchi di sabbia, alcuni dei quali ora vantano piste di atterraggio. Una milizia marittima cinese funge da forza navale irregolare, utilizzando navi civili per minacciare barche di altri paesi. La Cina ha anche dato alla sua guardia costiera l’autorità di sparare con le armi e chiede che le navi straniere, inclusi sottomarini e petroliere, segnalino la loro presenza alle autorità cinesi.

Pochi paesi hanno subito il peso dell’invasione cinese più duramente delle Filippine. Per anni, la disputa si è consumata come fonte di vergogna nazionale con la perdita di territorio per i cinesi, come la barriera corallina delle dimensioni di Manhattan conosciuta come Scarborough Shoal nel 2012. Nel frattempo, i pescatori filippini hanno visto i loro mezzi di sussistenza scivolare via mentre le navi cinesi impedire loro di avventurarsi più in alto mare.

Le barche cinesi sono allineate nel Mar Cinese Meridionale.

Milizia marittima cinese ormeggiata a Whitsun Reef nel Mar Cinese Meridionale.

(Stampa associata)

Da quando è entrato in carica cinque anni fa, il presidente filippino Rodrigo Duterte ha rifiutato di sfidare Pechino, sperando che una relazione più amichevole attirerebbe miliardi di prestiti e investimenti cinesi. Sosteneva che confrontarsi con i cinesi militarmente superiori era temerario. Ha liquidato come solo “un pezzo di carta” una sentenza storica del 2016 all’Aia che ha respinto le rivendicazioni cinesi sulle acque nella zona economica esclusiva delle Filippine.

Ma quando la generosità finanziaria non si è mai materializzata e sono aumentate le critiche che Duterte lo era “strisciando davanti alla Cina”, la sua amministrazione ha iniziato a cambiare tattica, temendo ripercussioni politiche con le elezioni in arrivo nel 2022, hanno detto gli esperti.

L’arrivo a marzo di una massiccia flottiglia di navi della milizia cinese vicino a una striscia di terra a forma di boomerang chiamata Whitsun Reef ha offerto l’opportunità di contrattaccare. L’incursione ha provocato un’ondata di guardia costiera e pattuglie navali filippine e una raffica di proteste diplomatiche. Duterte ha minacciato di inviare navi da guerra per rivendicare le risorse naturali delle Filippine.

Poi, all’inizio di maggio, solo pochi giorni dopo che Acuario aveva respinto le barche cinesi a Sabina Shoal, il ministro degli Esteri filippino Teodoro Locsin Jr. si è scagliato in un tweet dicendo alla Cina di “GET THE F— OUT” del Mar Cinese Meridionale. Il famoso diplomatico provocatorio, che ha paragonato la Cina a un “brutto idiota”, si è poi scusato e ha cancellato il post.

L’insolito spettacolo di sfida contro Pechino ha dato il tono a diversi rami del governo filippino per prendere l’iniziativa in quello che i filippini chiamano il Mar delle Filippine occidentale. La guardia costiera esperta di media ha pubblicato il video della sfida radiofonica di Acuario sulla pagina Facebook del servizio, che ha centinaia di migliaia di follower e funge da strumento di reclutamento.

La guardia costiera si è modernizzata e cresciuta rapidamente sotto l’amministrazione Duterte, più che triplicando il suo personale a 20.000 negli ultimi cinque anni. È preferito da Duterte come un modo per risolvere diplomaticamente il confronto invece di schierare la marina cronicamente debole del paese armata con navi della Seconda Guerra Mondiale e della Guerra del Vietnam.

“Non c’è motivo di militarizzare la situazione”, ha detto Gavan della guardia costiera. “I militari entrano quando la diplomazia fallisce. E la guardia costiera è incentrata sulla diplomazia”.

Con la Cina che sta rapidamente costruendo le sue forze marittime e gli Stati Uniti che ristabiliscono il loro impegno nell’area, le tensioni sono alte. Il gruppo d’attacco della portaerei USS Ronald Reagan è stato schierato nel Mar Cinese Meridionale venerdì in un momento in cui Pechino è irritata per un accordo questo mese in cui gli Stati Uniti e la Gran Bretagna venderebbero tecnologia sottomarina nucleare all’Australia.

“Questo [Angels] programma ha lo scopo di mostrare al popolo filippino che questa amministrazione sta finalmente facendo qualcosa”, ha affermato Jay Batongbacal, direttore dell’Istituto per gli affari marittimi e il diritto del mare dell’Università delle Filippine. “L’opinione pubblica è stata molto chiara sul fatto che la politica di questa amministrazione di assecondare la Cina è sempre più impopolare”.

Una veduta aerea di Subi Reef nel Mar Cinese Meridionale, con pista di atterraggio visibile.

La Cina ha occupato strutture nel Mar Cinese Meridionale come Subi Reef e costruito piste di atterraggio.

(Stampa associata)

Dela Cruz, 30 anni, ha detto che desiderava da tempo servire il suo paese in uniforme. Da ragazzina, ogni mattina salutava la madre dell’agente di polizia mentre andava al lavoro. Non poteva permettersi di frequentare la scuola militare o l’accademia di polizia. Sua sorella maggiore, che era un’infermiera, diede a Dela Cruz i suoi vecchi libri di testo e le sue uniformi.

Ma dopo essersi diplomata alla scuola per infermieri, Dela Cruz è stata avvicinata da un reclutatore della guardia costiera. Ha ignorato i suggerimenti di suo padre che era un “lavoro da uomini”.

Ha completato il suo addestramento degli angeli e sta imparando il mandarino in modo da poter decifrare le comunicazioni cinesi. È risaputo, ha detto, che gli equipaggi cinesi sanno interpretare il tagalog, la lingua principale nelle Filippine. Adesso studia ogni volta che non è in servizio, borbottando frasi in mandarino sottovoce.

Ci sono notti, però, in cui il suo cuore batte forte pensando a quando avrà il suo primo incontro con una nave straniera. Poi ricorda sua madre e le sfide che ha affrontato come ufficiale donna. La riempie di orgoglio.

“Solo gli uomini potevano fare questi lavori fino al nostro arrivo”, ha detto.

Lo scrittore dello staff del Times Pierson ha riferito da Singapore e il corrispondente speciale Balagtas See da Manila.


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