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I funzionari di Biden differiscono sulle scorie nucleari delle Isole Marshall

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Per mesi, il rifiuto degli Stati Uniti di accettare la responsabilità di una perdita di scorie radioattive nelle Isole Marshall ha complicato i negoziati con il governo Marshallese su un patto internazionale considerato cruciale per smorzare l’influenza cinese nel Pacifico centrale.

Giovedì, i membri di un comitato di sorveglianza del Congresso hanno rimproverato i rappresentanti dell’amministrazione Biden per non aver fatto ulteriori progressi nei negoziati e per aver preso più sul serio la posizione marshallese. Durante l’udienza, i funzionari dell’amministrazione hanno offerto dichiarazioni contrastanti sugli obblighi degli Stati Uniti nei confronti delle Isole Marshall, rendendo poco chiaro quale sia la posizione della Casa Bianca nella storia dell’America nella regione. Inoltre, il Dipartimento di Stato degli Stati Uniti ha rifiutato di partecipare.

“Il punto dell’udienza di oggi era esaminare il motivo per cui gli Stati Uniti non sono disposti a discutere l’eredità nucleare con i marshallesi”, ha affermato la rappresentante Katie Porter (D-Irvine), che insieme a un gruppo di legislatori bipartisan ha sottolineato il ruolo fondamentale la Repubblica delle Isole Marshall gioca nella sicurezza nazionale degli Stati Uniti.

Porter, che dirige il Sottocomitato per le risorse naturali sulla supervisione e le indagini, ha affermato che i negoziati saranno difficili “a meno che non agiamo sull’imperativo morale e di sicurezza nazionale che dobbiamo affrontare l’eredità nucleare”.

L’udienza è stata programmata per il 35° anniversario della firma dell’accordo tra le due nazioni, che scadrà nel 2023. Inoltre, la Cina sviluppa relazioni amichevoli con le nazioni del Pacifico centrale e meridionale, parte di una più ampia strategia per arginare l’influenza degli Stati Uniti al largo delle sue coste e in tutto il mondo.

L’atollo Kwajalein delle Isole Marshall ospita il Ronald Reagan Ballistic Missile Defense Test Site, dove gli Stati Uniti testano il loro sistema di difesa missilistica a lungo e medio raggio. La sua posizione a metà del Pacifico consente alle forze armate statunitensi di monitorare le forze straniere ostili, ed è anche un importante hub per il programma spaziale americano.

Rendendosi conto della sua influenza, il governo Marshallese sta spingendo sempre più i funzionari statunitensi ad assumere la proprietà per ripulire Runit Dome. Il deposito nucleare che perde contiene 3,1 milioni di piedi cubi di rifiuti radioattivi, un sottoprodotto dei test sulle armi statunitensi durante la Guerra Fredda e al centro di un’indagine del Times nel 2019.

Per decenni, il governo degli Stati Uniti ha deviato. Invece, insiste che le Isole Marshall siano le uniche responsabili della discarica, anche se Il Congresso ha richiesto al Dipartimento dell’Energia, con il finanziamento del Dipartimento dell’Interno, per monitorarlo a tempo indeterminato.

Nella sua testimonianza, Matthew Moury, sottosegretario associato del Dipartimento dell’Energia per l’ambiente, la salute, la sicurezza e la protezione, ha dichiarato che sebbene il suo dipartimento intenda effettuare i test promessi vicino al sito, la popolazione delle Isole Marshall “ha la piena responsabilità del mantenimento e monitorare Runit Dome.”

Porter ha chiesto a Nikolao Pula, direttore dell’Ufficio per gli affari insulari del Dipartimento degli Interni, se fosse d’accordo con tale dichiarazione.

“No. Non lo so”, ha detto, notando quella che vedeva come una differenza tra la proprietà del sito delle Isole Marshall e la responsabilità degli Stati Uniti di monitorare e mantenere la fossa dei rifiuti.

Tra il 1946 e il 1958, gli Stati Uniti fecero esplodere 67 bombe nucleari sopra, dentro e sopra le Isole Marshall, vaporizzando intere isole, scavando crateri nelle sue lagune poco profonde ed esiliando centinaia di persone dalle loro case.

Alla fine degli anni ’70, i soldati statunitensi rimossero il terriccio e i detriti contaminati dalle isole dell’atollo di Enewetak, dove furono fatti esplodere 43 ordigni. I soldati, che non erano protetti dall’esposizione alle radiazioni, hanno quindi scaricato 3,1 milioni di piedi cubi – o 35 piscine olimpioniche – di rifiuti in un cratere di bombe sfoderato sull’isola di Runit nell’atollo.

Nel 1986, gli Stati Uniti e le Isole Marshall hanno firmato un Compact of Free Association che ha fornito finanziamenti al governo Marshallese, ha permesso ai suoi cittadini di lavorare e viaggiare negli Stati Uniti senza visto e ha fornito al governo degli Stati Uniti una base militare strategica sull’atollo di Kwajalein — il centro per i test sui missili balistici intercontinentali statunitensi, nonché un nodo cruciale nel suo programma spaziale.

I negoziati per il rinnovo sono iniziati nel corso del 2020, ma da allora si sono fermati, ha osservato il rappresentante Paul Gosar (R-Ariz.), il membro di rango del sottocomitato per la supervisione delle risorse naturali, che ha accusato il “maneggio” dell’amministrazione Biden.

“Se non riesce a rinnovare il nostro patto con le Isole Marshall, potrebbe dare alla Cina un’altra vittoria”, ha detto Gosar del presidente Biden.

Secondo i documenti esaminati dal Times, così come le testimonianze in udienza, i funzionari statunitensi hanno segnalato ai marshallesi che l’eredità nucleare non è in discussione.

È un punto spinoso per i marshallesi, preoccupati per gli effetti persistenti delle scorie nucleari rimaste nella loro nazione, decenni di persistenti preoccupazioni per la salute e il timore che i funzionari degli Stati Uniti non siano stati schietti o trasparenti sui rischi che le scorie nucleari pongono alla loro salute e al benessere ambientale.

Nel 2012, il Congresso ha ordinato al Dipartimento dell’Energia di condurre periodicamente test delle acque sotterranee a Runit Dome, con non più di quattro anni di intervallo tra i test.

Il Dipartimento dell’Energia ha finora raccolto solo campioni preliminari; funzionari dell’agenzia hanno citato la mancanza di fondi e la pandemia come ostacoli.

Secondo una presentazione del governo degli Stati Uniti consegnata nel 2019, Runit Dome è vulnerabile alle perdite causate da mareggiate e innalzamento del livello del mare e le sue acque sotterranee, che si riversano nella laguna e nell’oceano, sono gravemente contaminate da isotopi radioattivi. I test sulle creature marine nella laguna circostante, comprese le vongole giganti, mostrano alti livelli di radioattività.

“È insolito vedere due agenzie federali pubblicamente in disaccordo davanti al Congresso in questo modo”, ha detto Michael Gerrard, uno studioso di giurisprudenza presso la facoltà di legge della Columbia University, commentando le osservazioni di Pola.

“Il governo degli Stati Uniti ha indiscutibilmente la responsabilità morale qui: ha fabbricato le bombe nucleari, le hanno fatte esplodere sulle Isole Marshall, hanno fatto un lavoro sciatto di pulizia e hanno cercato di attaccare la popolazione locale con il residuo letale”, ha detto. “Forse almeno alcuni nel governo si stanno avvicinando al riconoscimento della nostra responsabilità legale”.

Altri durante l’udienza hanno sottolineato l’importanza dei negoziati ed espresso frustrazione per il fatto che la squadra negoziale degli Stati Uniti – che non include rappresentanti nominati politicamente dal Dipartimento di Stato – abbia pochi progressi da mostrare.

“Devo ammettere che sono sorpreso dalla mancanza di negoziati che altri testimoni hanno indicato”, ha detto Dean Cheng, esperto della Heritage Foundation sulle capacità militari e spaziali cinesi, che ha fornito testimonianza all’udienza.

“Posso solo dire che, data l’incombente minaccia rappresentata dalla Repubblica popolare cinese, spero che sia l’esecutivo che il legislativo lavoreranno insieme per far muovere questi colloqui perché il tempo sta per scadere”, ha detto. “Ci sono altri là fuori che stanno guardando e aspettando di farsi avanti e sfruttare l’opportunità che li presenteremo su un piatto d’argento”.

Per Rhea Moss-Christian, presidente della Commissione nucleare nazionale delle Isole Marshall, la questione era più personale. Sua madre è stata esposta ai test, ha detto, e lei e ora i suoi figli vivono con quell’eredità.

In un’intervista prima delle udienze, ha notato la mancanza di preoccupazione degli Stati Uniti per i marshallesi, indicando l’ora in cui si è tenuto l’incontro: le 10 del mattino, ora di Washington, DC.

Moss-Christian, che vive a Pohnpei in Micronesia, ha dovuto effettuare il login all’una di notte di venerdì mattina per essere presente alla teleconferenza. Per i suoi colleghi di Majuro, capitale delle Isole Marshall, erano le 2 del mattino

“Siamo solo popoli insulari che vivono nel mezzo del Pacifico, così lontani da non essere nemmeno considerati”, ha detto. “Questo è quello che pensavano quando l’hanno usato come sito di test, e non è ancora cambiato.”


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