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Il CDC sposta gli obiettivi della pandemia dal raggiungimento dell’immunità di gregge

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Fin dai primi giorni della pandemia, c’è stato un obiettivo collettivo per porvi fine: raggiungere l’immunità di gregge. Questo è quando così tante persone sono immuni a un virus che esaurisce i potenziali ospiti da infettare, causando l’esplosione di un’epidemia.

Molti americani hanno abbracciato la nuova frase da fattoria e, con essa, la proiezione che una volta che dal 70% all’80% o all’85% della popolazione fosse stata vaccinata contro il COVID-19, il virus sarebbe scomparso e la pandemia sarebbe finita.

Ora il gregge è irrequieto. E gli esperti dei Centers for Disease Control and Prevention hanno messo da parte l’immunità di gregge come obiettivo nazionale.

Le prospettive di raggiungere un chiaro obiettivo di immunità di gregge sono “molto complicate”, ha affermato Il dottor Jefferson Jones, un ufficiale medico della task force per l’epidemiologia del COVID-19 del CDC.

“Pensare che saremo in grado di raggiungere una sorta di soglia in cui non ci sarà più trasmissione di infezioni potrebbe non essere possibile”, ha riconosciuto Jones la scorsa settimana ai membri di un gruppo che consiglia il CDC sui vaccini.

I vaccini sono stati abbastanza efficaci nel prevenire casi di COVID-19 che portano a gravi malattie e morte, ma nessuno si è dimostrato affidabile nel bloccare la trasmissione del virus, ha osservato Jones. Recenti prove hanno anche chiarito che l’immunità fornita dai vaccini può svanire nel giro di pochi mesi.

Il risultato è che anche se la vaccinazione fosse universale, il coronavirus probabilmente continuerebbe a diffondersi.

“Scoraggiamo” il pensiero in termini di “un obiettivo rigoroso”, ha detto.

Per Dottor Oliver Brooks, un membro del Comitato consultivo del CDC sulle pratiche di immunizzazione, era un nuovo messaggio che fa riflettere, con effetti potenzialmente preoccupanti.

Con solo il 58,5% di tutti gli americani completamente vaccinati, “dobbiamo aumentare” la diffusione dei vaccini COVID-19, ha affermato Brooks, chief medical officer di Watts Healthcare a Los Angeles. Sfortunatamente, ha detto, l’ammissione inaspettata di Jones “ti rende quasi meno motivato a vaccinare più persone”.

Una persona controlla la temperatura di una donna con un lettore frontale

Il dottor Oliver Brooks, al centro, osserva Lucy Arias che controlla la temperatura di un paziente in una stazione di screening COVID-19 fuori dal Watts Health Center di Los Angeles.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

Brooks ha detto che è preoccupato che, poiché il CDC fa marcia indietro su un obiettivo specifico per l’immunità di gregge, toglierà aria agli sforzi per aumentare i livelli di vaccinazione.

E se i funzionari della sanità pubblica smettono di parlare del “branco”, le persone potrebbero perdere di vista il fatto che la vaccinazione non è solo un atto di protezione personale, ma un modo per proteggere la comunità.

Anche un atteggiamento pubblico lontano dalla promessa dell’immunità di gregge può ulteriormente minare la credibilità del CDC quando si tratta di combattere il coronavirus.

Su questioni che vanno dall’uso delle mascherine alla diffusione del virus, l’agenzia ha fatto alcuni drammatici voltafaccia nel corso della pandemia. Queste inversioni sono state provocate da nuove scoperte scientifiche su come si comporta il nuovo virus, ma hanno anche fornito ampio carburante agli scettici del COVID-19, specialmente a quelli dei media conservatori.

“È un problema della comunicazione scientifica”, ha detto Il dottor John Brooks, Chief Medical Officer per la risposta COVID-19 del CDC.

“Abbiamo detto, in base alla nostra esperienza con altre malattie, che quando si arriva dal 70% all’80%, spesso si ottiene l’immunità di gregge”, ha detto.

Un gatto grigio si siede sulle spalle di un uomo

Il dottor John Brooks, direttore medico per la risposta al COVID-19 del CDC, lavora dal suo ufficio a casa con il suo gatto, Cosmo.

(Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie)

Ma il virus SARS-CoV-2 non ha ricevuto il promemoria.

“Ha molti assi nella manica e ci ha ripetutamente sfidato”, ha detto. “È impossibile prevedere quale sarà l’immunità di gregge in un nuovo agente patogeno finché non si raggiunge l’immunità di gregge”.

Il nuovo approccio del CDC rifletterà questa incertezza. Invece di specificare un obiettivo di vaccinazione che promette la fine della pandemia, i funzionari della sanità pubblica sperano di ridefinire il successo in termini di nuove infezioni e decessi e supporranno che l’immunità di gregge sia stata raggiunta quando entrambi rimangono bassi per un periodo prolungato.

“Vogliamo risposte chiare e facili, ea volte esistono”, ha detto John Brooks. “Ma su questo, stiamo ancora imparando.”

L’immunità di gregge non è mai stata così semplice come molti americani hanno creduto di essere, ha detto Kathleen Hall Jamieson, direttore dell’Annenberg Public Policy Center presso l’Università della Pennsylvania ed esperto delle sfide della comunicazione della scienza a cittadini sempre più scettici e spesso cospirazionisti.

È un’idea che emerso circa un secolo fa dal campo della medicina del bestiame. Gli epidemiologi ora lo calcolano con uno standard equazione. Ma come molti strumenti che modellano un processo complesso con la matematica, fa alcune ipotesi semplificatrici.

Ad esempio, presuppone un’uniformità irrealistica nel comportamento di individui e gruppi e nella capacità del virus di diffondersi da persona a persona.

Quindi non riflette la diversità della densità della popolazione, delle modalità di vita, dei modelli di trasporto e delle interazioni sociali che rende la contea di Los Angeles, ad esempio, così diversa dalla contea di Boise, nell’Idaho. Né tiene conto del fatto che la contea di Boise, dove meno del 35% degli adulti è completamente vaccinato, non riceve alcuna protezione dal tasso di vaccinazione del 73% tra gli adulti della contea di Los Angeles.

“Gli esseri umani non sono un gregge”, ha detto Jamieson.

I leader della sanità pubblica sarebbero stati meglio serviti inquadrando le loro campagne di vaccinazione attorno alla necessità di “immunità di comunità”, ha affermato. Ciò avrebbe indotto le persone a pensare in termini più locali, quelli che contano davvero quando si tratta del rischio di infezione di una persona, ha aggiunto.

Anche i cambiamenti nello stesso coronavirus hanno reso l’immunità di gregge un bersaglio mobile.

Il calcolo che ha prodotto una stima dell’immunità di gregge dal 70% all’85% si basa pesantemente sulla trasmissibilità innata di SARS-CoV-2. Ma con l’emergere di nuovi ceppi virali come le varianti Alpha e Delta, la capacità del virus di passare da persona a persona è aumentata drasticamente nell’ultimo anno.

Inoltre, i calcoli dell’immunità di gregge presumono che quando le persone ottengono l’immunità, rimangono immuni per un periodo di tempo noto. Ma è diventato chiaro che né la vaccinazione né l’infezione naturale conferiscono una protezione duratura. I colpi di richiamo o un caso “svolta” potrebbero, ma per quanto tempo è ancora sconosciuto.

È così che funziona la scienza, ha detto Raj Bhopal, un professore di sanità pubblica in pensione presso l’Università di Edimburgo che ha scritto sulla complessità esasperante dell’immunità di gregge.

Per qualsiasi agenzia impegnata nella messaggistica pubblica, “è molto difficile trasmettere incertezza e rimanere autorevole”, ha affermato Bhopal. “È un peccato non poter portare il pubblico con noi su quella strada dell’incertezza”.


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