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L’accumulo nucleare della Cina aumenta il rischio di conflitto in Asia

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Era già una corsa pericolosa: Cina contro Stati Uniti, ognuno dei quali versava centinaia di miliardi di dollari in missili, sottomarini, aerei da guerra e navi, in lizza per dominare l’Indo-Pacifico.

Quella corsa potrebbe ora diventare nucleare.

Un Pentagono rapporto pubblicato questo mese ha stimato che la Cina potrebbe avere 700 testate nucleari entro il 2027 e 1.000 entro il 2030, un aumento drammatico rispetto alla valutazione dello scorso anno secondo cui le circa 200 testate cinesi raddoppieranno solo nel prossimo decennio.

Il Pentagono ha osservato che le piattaforme di consegna nucleare e le infrastrutture di supporto della Cina indicano che potrebbe già possedere una “triade nucleare” in grado di lanciare missili dall’aria, dalla terra e dal mare. La Cina potrebbe anche muoversi verso una posizione di “lancio su avvertimento”, ha detto, il che significa che avrebbe missili pronti a sparare in risposta a una minaccia immediata, simile alle posizioni di “alta allerta” che hanno avuto Stati Uniti e Russia in vigore dalla Guerra Fredda.

L’improvviso aumento della forza nucleare suggerisce un possibile cambiamento nella strategia della Cina dalla sua tradizionale posizione di “deterrenza minima” a una che è tatticamente preparata per la guerra.

Il cambiamento arriva mentre le tensioni tra Pechino e Washington stanno aumentando per il recente test cinese di un missile ipersonico e le sue azioni più aggressive nel Mar Cinese Meridionale e verso Taiwan. Il presidente Biden e il leader cinese Xi Jinping si sono incontrati in un vertice di tre ore questa settimana sperando di alleviare l’asprezza e il sospetto tra le loro nazioni.

I missili balistici intercontinentali cinesi DF-41 con capacità nucleare sono allineati

I missili balistici intercontinentali cinesi DF-41 con capacità nucleare sono visti durante una parata militare a Piazza Tiananmen

(Greg Baker/AFP/Getty Images)

Un allontanamento dalla deterrenza minima sarebbe “totalmente contrario a tutto ciò che ho letto o parlato con i cinesi su come pensano alle armi nucleari”, ha affermato Bonnie Glaser, direttrice del programma Asia presso il German Marshall Fund degli Stati Uniti. . “Gli Stati Uniti e la loro intelligence sono sempre preoccupati quando sbagliamo qualcosa. E abbiamo chiaramente sbagliato questo pezzo nucleare”.

L’accumulo di Pechino si sta aggiungendo a una pericolosa corsa agli armamenti attraverso l’Indo-Pacifico. È una battuta d’arresto per la non proliferazione nucleare, che stava già arretrando in questo decennio, dicono gli esperti, e aumenta i rischi di conflitto.

“Il quadro generale è che ci saranno molte più armi nucleari in allerta, pronte a essere lanciate in qualsiasi momento”, ha affermato Hans Kristensen, direttore del Nuclear Information Project presso la Federation of American Scientists, o FAS.

Kristensen è uno dei tanti esperti indipendenti che hanno scoperto attraverso immagini satellitari all’inizio di quest’anno che la Cina sta costruendo almeno tre nuovi silos di missili nucleari nei deserti dello Xinjiang, del Gansu e della Mongolia interna. Questa costruzione del silo costituisce “l’espansione più significativa dell’arsenale nucleare cinese di sempre”, ha scritto Kristensen in un’analisi.

Non è chiaro come la Cina gestirà i nuovi silos o quante testate trasporterà ciascun missile. Nonostante i suoi progressi, la Cina rimane molto indietro rispetto agli Stati Uniti e alla Russia, che hanno ciascuno circa 4.000 testate e insieme detengono il 91% di tutte le testate nucleari, secondo la FAS.

Tuttavia, la crescita a sorpresa dell’arsenale nucleare cinese è preoccupante, affermano gli esperti.

“Le persone sono nervose perché non capiscono davvero quale sia il fine del gioco di Xi Jinping, qual è la sua strategia e come possiamo mettere in atto alcune misure di comprensione o riduzione del rischio per evitare conflitti”, ha detto Glaser. “E abbiamo una storia di sapere che quando c’è una crisi, i cinesi non rispondono al telefono”.

Gli analisti affermano che la Cina potrebbe aver progettato le sue capacità nucleari in espansione per difendersi mentre gli Stati Uniti rafforzano le loro alleanze di sicurezza in tutto il mondo. Pechino potrebbe ancora vedere la sua espansione come entro un “minimo” necessario per tenere il passo con le minacce americane percepite.

“C’è un crescente senso di urgenza ai massimi livelli di leadership”, ha affermato Zhao Tong, membro anziano del Programma di politica nucleare presso il Carnegie-Tsinghua Center for Global Policy di Pechino. “È possibile che i leader cinesi temono che gli Stati Uniti stiano avviando una campagna globale per destabilizzare la Cina. Per contrastare questa percepita ostilità politica, la Cina ha bisogno di un deterrente più forte”.

L’accumulo nucleare potrebbe essere un’estensione della visione “militare forte” di Xi – in breve, che una grande potenza dovrebbe avere un grande esercito. Da quando ha assunto il comando nel 2012, ha ristrutturato le forze armate cinesi e ha fissato le scadenze del 2035 e del 2049 affinché l’Esercito di liberazione popolare diventi un esercito modernizzato e quindi di “classe mondiale”. La Cina ha circa 975.000 dipendenti in servizio attivo, secondo il rapporto del Pentagono; la sua marina ha 355 navi e sottomarini, la più grande, se non la più potente, flotta del mondo.

Le capacità nucleari ampliate della Cina sarebbero viste come un deterrente per gli Stati Uniti e i suoi alleati dall’intervenire se la Cina invadesse Taiwan, l’isola democratica che Pechino considera una provincia separatista. Il mese scorso il ministro della Difesa di Taiwan ha dichiarato che le sue tensioni militari con la Cina erano “le peggiori degli ultimi 40 anni”.

Secondo il ministero della Difesa di Taiwan, Pechino ha pilotato 150 aerei militari sulla zona di identificazione della difesa aerea di Taiwan entro cinque giorni a ottobre. Queste incursioni si sono intensificate mentre Taiwan costruisce relazioni più forti con altri paesi, accogliendo delegazioni di legislatori europei e americani sull’isola e riconoscendo che l’esercito americano sta addestrando i soldati taiwanesi.

L’ammiraglio Philip Davidson, capo del comando indo-pacifico della Marina degli Stati Uniti, ha avvertito a marzo che la Cina potrebbe attaccare Taiwan “nei prossimi sei anni”, sulla base della sua rapida espansione militare.

Un grande schermo mostra il presidente Biden e il presidente cinese Xi Jinping durante un vertice virtuale

Un grande schermo mostra il vertice virtuale con il presidente Biden e il presidente cinese Xi Jinping al telegiornale della sera, fuori da un centro commerciale di Pechino il 16 novembre 2021.

(Kevin Frayer/Getty Images)

Xi ha detto a Biden al vertice di martedì che la Cina preferisce “un’unificazione pacifica” e non cerca il conflitto con gli Stati Uniti, ma ha avvertito che “le forze separatiste indipendentiste di Taiwan” e gli americani che le hanno aiutate stavano “giocando con il fuoco”. Se avessero attraversato una linea rossa, la Cina avrebbe adottato “misure decisive”, ha affermato.

Alcuni analisti hanno suggerito che la Cina potrebbe giocare a un “gioco delle conchiglie” con i suoi nuovi silos nucleari, in cui ne costruisce molti ma ne arma solo una dozzina o due. Kristensen ha detto che sembrava improbabile con così tanti in costruzione. “Quando i paesi costruiscono questo gran numero di strutture, tendono a riempirle”.

La modernizzazione militare della Cina è stata evidenziata anche quest’anno quando, secondo quanto riferito, ha testato un missile ipersonico con capacità nucleare, che viene lanciato in orbita su un razzo prima di staccarsi per planare verso il suo obiettivo, viaggiando cinque volte più veloce della velocità del suono. I missili ipersonici si muovono su una traiettoria inferiore rispetto ai missili balistici tradizionali e possono eludere i sistemi di rilevamento dei missili radar.

Il generale Mark A. Milley, presidente del Joint Chiefs of Staff, ha definito il test missilistico ipersonico “molto preoccupante” e “molto vicino” a un “momento Sputnik”. Anche gli Stati Uniti stanno lavorando su armi ipersoniche, ma il Pentagono non ha rivelato se la Cina sia in vantaggio su tale tecnologia.

Il ministero degli Esteri cinese ha negato di aver testato un missile ipersonico. Il ministero non ha confermato né smentito i rapporti sull’espansione nucleare complessiva della nazione.

La Cina è davanti agli Stati Uniti nei missili a lungo raggio, in parte a causa di un accordo dell’era della Guerra Fredda chiamato Trattato sulle forze nucleari a raggio intermedio, o INF, che limitava gli Stati Uniti e la Russia dall’avere missili con una gittata da 500 a 5.500 chilometri, o circa 300-3.400 miglia. La Cina ha schierato migliaia di tali missili negli ultimi anni e li ha montati su navi da guerra e aerei come parte di una strategia incentrata sulla difesa da un potenziale attacco degli Stati Uniti via mare.

La scorsa settimana, la società satellitare Maxar Technologies immagini rilasciate dimostrando che la Cina ha costruito modelli di portaerei e cacciatorpediniere della Marina degli Stati Uniti nei deserti dello Xinjiang. L’Istituto navale degli Stati Uniti ha affermato che questi modelli venivano probabilmente utilizzati per esercitazioni di tiro da parte dell’Esercito di liberazione del popolo.

Gli Stati Uniti si sono ritirati dall’INF sotto l’amministrazione Trump nel 2019 e ora stanno spendendo molto nello sviluppo di missili per raggiungere in particolare la Cina, che il segretario alla Difesa statunitense Lloyd J. Austin III ha definito “n. 1 sfida di ritmo.”

Queste tecnologie impiegheranno anni per essere sviluppate. Nel frattempo, gli Stati Uniti e la Cina si trovano in quello che gli analisti chiamano un “decennio pericoloso”, in cui la Cina potrebbe vedere una finestra di opportunità sempre più ridotta per impadronirsi di Taiwan mentre ha un vantaggio militare regionale.

L’amministrazione Biden ha cercato di ripristinare le alleanze statunitensi come mezzo per contrastare la crescente potenza militare della Cina. Il gruppo “Quad” di Stati Uniti, India, Australia e Giappone si è impegnato a proteggere un “Indo-Pacifico libero e aperto”, mentre il nuovo patto di sicurezza AUKUS tra Stati Uniti, Regno Unito e Australia promette di fornire all’Australia energia nucleare sottomarini.

“L’idea è di segnalare alla Cina che la comunità internazionale è investita di pace e stabilità. Non staranno a guardare se usi la forza”, ha detto Glaser al German Marshall Fund. “Il mondo si rivolta contro di te. Pagherai un prezzo troppo alto».

Gli sforzi di Biden hanno anche suscitato ansia a Pechino.

“Il recente accordo con AUKUS è un campanello d’allarme. Potrebbe far preoccupare Pechino che il tempo non sia necessariamente dalla parte della Cina”, ha detto Zhao. “La Cina potrebbe non essere in grado di continuare ad accumulare vantaggio militare. Quindi, se teme che la finestra si stia chiudendo, Pechino potrebbe pensare di essere costretta a fare qualcosa… Il rischio di un conflitto militare è molto grave”.

Il vertice Biden-Xi mirava ad allentare le tensioni diplomatiche e prevenire conflitti accidentali. A differenza della Guerra Fredda, quando gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica erano in gran parte isolati l’uno dall’altro, Cina e Stati Uniti sono collegati attraverso le loro economie e interessi globali come affrontare il cambiamento climatico. Lo scontro militare non è nell’interesse di nessuna delle due parti. Ma le letture dopo il vertice non hanno indicato alcun cambiamento nelle opinioni di entrambe le parti e nessuna intenzione di allentare l’accumulo di armi.

Ma martedì, il consigliere per la sicurezza nazionale degli Stati Uniti Jake Sullivan ha detto a un pubblico alla Brookings Institution di Washington che Biden e Xi avevano concordato di avere discussioni sulla “stabilità strategica” sulla questione nucleare. Non ha specificato una tempistica o un formato per i colloqui.

È improbabile che Pechino e Washington possano creare fiducia quando l’attrito tra loro è fondamentalmente ideologico, ha detto Zhao. “Se non possono avere una discussione onesta e sincera su questioni come l’esistenza di valori universali di base, non vedo come possano mitigare il loro confronto ideologico e disinnescare la tensione”.

Alcuni analisti respingono l’idea che Cina e Stati Uniti stiano scivolando in una guerra fredda. Ma Kristensen vede dei paralleli. Un lato accelera, l’altro risponde e “all’improvviso sei in questa dinamica in cui tutti reagiscono l’uno all’altro”, ha detto. “Sembra che non ci sia un piano politico generale. Questo è esattamente il punto in cui siamo ora di nuovo”.


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